UNAM
22 de junio de 2018
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¿Quién es?
Adela Rodríguez Romero
Foto: Arturo Orta

No. 186 Adela Rodríguez Romero

Cristales y proteínas

Para celebrar el Año Internacional de la Cristalografía concertamos un encuentro con la pionera de la cristalografía en México, la doctora Adela Rodríguez Romero del Instituto de Química (IQ) de la UNAM. Para empezar, ella explica que “la cristalografía permite obtener las estructuras tridimensionales de las moléculas; esto es, la disposición en el espacio de todos los átomos que las componen, lo que permite definir sus propiedades y entender cómo es que llevan a cabo su función. La cristalografía permite trabajar con cualquier molécula en forma individual o en conjunto siempre y cuando se obtengan cristales adecuados. Los modelos precisos que se obtienen a menudo a escala atómica, se logran mediante el uso de técnicas de difracción de rayos X, como las utilizadas para obtener radiografías del cuerpo humano pero de mayor intensidad”.

La Dra. Rodríguez es responsable en el IQ del Laboratorio de Difracción de Rayos X, que a su vez forma parte del Laboratorio Nacional de Estructura de Macromoléculas. Sobre los orígenes de la cristalografía la investigadora narra que el análisis de los primeros patrones de difracción de rayos X se realizó en 1912 en el laboratorio de Max Von Laue, a partir de cristales de diamante y de sal. Los patrones fueron interpretados posteriormente por Sir William L. Bragg, quien recibió el Premio Nobel a los 25 años. Los pioneros en la cristalización de proteínas fueron James Summer, que cristalizó la concanavalina en 1919 y siete años después la ureasa; James D. Bernal y Dorothy Crowfoot, quienes obtuvieron los primeros patrones de difracción de la pepsina (ver ¿Cómo ves? Núm. 168), y John C. Kendrew y Max Perutz, que determinaron la estructura de la mioglobina en 1958. A partir de estos trabajos surgió la cristalografía de proteínas.

Tras iniciar su carrera científica con el doctor Manuel Soriano, Adela Rodríguez ha desentrañado la estructura tridimensional de varias proteínas y de complejos de éstas. “En 1984 empezamos a intentar la cristalización de proteínas pequeñas, aun cuando no contábamos con el equipo adecuado para realizar estudios de difracción de rayos X”. En ese entonces ella visitaba laboratorios de Estados Unidos para obtener los datos de difracción de los cristales. “Después, cuando ya obtuvimos nuestro equipo de difracción de rayos X para cristales de macromoléculas, pudimos determinar las estructuras tridimensionales de varias proteínas y complejos”.

En un recorrido por el Laboratorio de Estructura de Proteínas la Dra. Rodríguez cuenta que “Aquí he pasado años, días y algunas noches; aun cuando mis hijos eran pequeños, me acompañaban tardes enteras. Les digo a mis alumnos que para hacer cristalografía deben tener alta tolerancia a la frustración porque todas las etapas para la determinación de la estructura de la proteína son difíciles y se requiere mucho cuidado, paciencia y dedicación, pero lograrlo es una gran satisfacción y es lo mejor que me ha pasado en la vida, después de mi familia”.

La pasión por la química la aprendió de sus padres, Ricardo, metalurgista, y Enna, química farmacobióloga de la Armada de México. Al igual que su madre Adela ha obtenido varios reconocimientos, como el Premio Iberoamericano de Cristalografía 1991”.

En las paredes del laboratorio hay carteles de cristales, algunos parecen diamantes y otros son como plaquitas: “La belleza la da la simetría y el acomodo de los átomos que componen las proteínas en el espacio tridimensional; a partir de estos cristales obtenemos bellos modelos tridimensionales”, comenta la Dra. Rodríguez.

En su grupo de investigación han determinado la estructura tridimensional de varias proteínas del hule natural que causan alergias, lo que permitirá desarrollar herramientas de diagnóstico. También han determinado las estructuras de enzimas de parásitos que pueden usarse como blancos terapéuticos.

Adela Rodríguez y sus alumnos se preparan para participar en los eventos académicos en México, Canadá y Latinoamérica por el Año Internacional de la Cristalografía, donde tienen mucho que aportar. “Nuestro sueño —explica— es trabajar en el futuro con proteínas muy complejas”, ya sea receptores en las membranas celulares o bien máquinas moleculares.

Personalmente

Autorretrato
Alegre, exigente e introvertida.

Arte
Soy amante y coleccionista de acuarelas.

Pasatiempo favorito
Caminar en los Viveros de Coyoacán.

Concepción Salcedo Meza

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