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24 de septiembre de 2018
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Ráfagas

No. 19

Feliz cumpleaños

Desde 1609, cuando Galileo apuntó su pequeño telescopio hacia el cielo nocturno, la visión de la humanidad sobre el Universo comenzó a transformarse profundamente, gracias a un solo instrumento. Siglos después, el 24 de abril de 1990, la nave espacial Discovery colocó en órbita al telescopio espacial europeo-estadounidense Hubble, inaugurando una nueva era en la historia de la astronomía y, mientras astrónomos y aficionados celebran una década de observaciones sin precedentes, se esperan nuevos y mayores descubrimientos en otros 10 años que se calcula le quedan de vida útil.

Pero no ha sido fácil. A sólo dos meses de haberse puesto en órbita, los astrónomos descubrieron que el telescopio estaba fuera de foco debido a un error en su espejo principal, no mayor a la veinticincoava parte del grosor de un cabello humano, pero suficiente para impedir que sus cámaras capturaran imágenes nítidas. Fue hasta 1993 que varios astronautas del transbordador espacial Endeavour pudieron reparar la óptica y corrigieron el problema. El telescopio debe su nombre al astrónomo estadounidense Edwin Hubble (1889-1953), quien descubrió la existencia de galaxias distantes más allá de la Vía Láctea y la expansión del Universo.

El Hubble, considerado una de las maravillas del mundo moderno, ha transmitido a la Tierra imágenes impresionantes de estrellas y planetas, lo que ha permitido a miles de aficionados ver y entender el Universo de una nueva forma, pero también ha proporcionado información científica invaluable: se han estudiado 13 670 objetos astronómicos y actualmente se llevan a cabo 2 600 estudios científicos basados en los datos extraídos de este telescopio. Las más de 260 000 imágenes que han sido enviadas desde el Hubble han dado información sobre la posible edad del Universo, han aportado evidencias sobre la existencia de hoyos negros, mostrado la superficie de Plutón y han permitido observar cómo nacen las estrellas y qué sucede cuando un cometa choca contra un planeta.

El Hubble costó 5 mil millones de dólares, tiene la altura de un edificio de 5 pisos, pesa 12.5 toneladas, su órbita se encuentra a 600 kilómetros sobre la Tierra y viaja a una velocidad de 28 000 kilómetros por hora.

Si te interesa la astronomía, en Internet existen muchos sitios que cuentan con fotografías transmitidas desde el Hubble. Con sólo apretar un botón, podrás tener acceso a imágenes del Universo que hace diez años no eran posibles ni para los astrónomos profesionales.

El sombrero más antiguo del mundo

Diversos artículos de ropa tejidos pueden haber sido elaborados hace cuando menos 27 000 años, de acuerdo con evidencia arqueológica recientemente estudiada en figuras de barro elaboradas por grupos de cazadores recolectores de la edad de piedra. Previamente, se pensaba que la técnica de tejer había sido inventada hace no más de 10 000 años por grupos de personas que ya conocían la agricultura. Esta nueva información significa que ciertos rasgos en figuras de barro muy antiguas, que se habían catalogado como peinados, son en realidad los primeros sombreros conocidos.

Las claves vienen de 90 fragmentos de figuras de barro encontradas en la República Checa, en distintos sitios arqueológicos, como Dolni Vestonice y Tavlov, que revelan impresiones de fibras entrelazadas.

La doctora Olga Soffer y sus colegas de la Universidad de Illinois aseguran que las impresiones muestran gran variedad de técnicas, que incluyen cordeles entrelazados, tejidos muy sencillos, cestas y redes. De acuerdo con la doctora Soffer, el entrelazado de cordeles puede hacerse a mano, pero los tejidos, por más simples que sean, requieren de algún tipo de telar, lo que representa una técnica muy compleja para una época tan remota.

Algunas de las impresiones encontradas pudieron haber sido hechas accidentalmente; por ejemplo, al sentarse una persona en un piso de barro fresco y dejar la marca de alguna prenda de vestir impresa, o al transportar el barro en una bolsa tejida. Pero otras parecen haber sido elaboradas deliberadamente, para sellar las canastas con el barro.

Después de descubrir las impresiones en los fragmentos de barro, los arqueólogos volvieron a estudiar una serie de figuras de las llamadas “Venus”, encontradas en diversos lugares de Europa, que han sido fechadas en la misma época. Muchas de ellas parecen tener distintos artículos de ropa como sombreros, fajas y cinturones. Estas figuras han sido estudiadas por décadas, pero sin prestar atención a los artículos de vestir.

El trabajo de la doctora Soffer se publicó en la revista British Archaeology.

Nueva ley de transplantes

De acuerdo con la Secretaría de Salud, en México hay más de 100 mil personas que necesitan transplantes de órganos y sólo 3 mil se llevan a cabo cada año. En este contexto se da la reforma a la Ley General de Salud, aprobada por el Senado de la República el 26 de abril de este año, que regula la donación y transplante de órganos.

Esta nueva ley fue turnada a la Cámara de Diputados, donde se espera se apruebe sin problema ya que cuenta con el consenso de los legisladores. La reforma entrará en vigor un año después de su aprobación, a fin de que se dé una intensa campaña de difusión en todo el país, que permita a los mexicanos tomar una decisión informada al respecto.

Entre otras cosas, la reforma autoriza la donación de órganos en tres situaciones: cuando el donador haya expresado en vida y por escrito su conformidad; cuando no se haya manifestado en contra de la donación y se obtenga el consentimiento de sus familiares; y cuando en una situación en la que no existan los parientes aceptados por la ley para autorizar el transplante, no conste ninguna oposición.

En este sentido, el nuevo reglamento amplía el número de familiares del posible donador que pueden consentir a un transplante. Además de los hijos e hijas, padres, madres y cónyuges, se estableció que también los hermanos y hermanas, los o las concubinas y los

La nueva ley, que intenta regular la donación y el transplante de órganos y evitar su tráfico ilegal, servirá para salvar miles de vidas. Aunque el tema genera inquietud y temor, es importante señalar dos aspectos importantes de esta reforma: por un lado, el órgano donado de una persona fallecida puede ser el pasaporte a una mejor calidad de vida de quien lo recibe y, por el otro, que la ley, como muchas otras, existe en papel, pero hace falta que los organismos creados para ese fin y la misma sociedad se encarguen de que se cumpla.

Hacia una vacuna antialacránica

Uno de los arácnidos más temidos por el hombre es el alacrán, cuya picadura puede llegar a producir la muerte. En México se registran alrededor de 250 000 casos al año, 23 000 de los cuales ocurren sólo en el estado de Morelos. Los síntomas después de la picadura de alacrán son: dolor y adormecimiento en la zona del piquete, producción excesiva de saliva, inflamación de la laringe, taquicardia y asfixia. La toxina del alacrán afecta principalmente los sistemas cardiovascular, respiratorio, endocrino y nervioso, y los efectos más graves se presentan en niños menores de tres años y en ancianos.

Según los registros fósiles con los que contamos, el alacrán es el artrópodo más antiguo que existe. Hizo su aparición hace aproximadamente 400 millones de años. Su distribución es extensa: habita en todos los desiertos y en la mayoría de las zonas cálidas del planeta. En México existen 221 especies distintas de las cuales sólo 8, de la familia de los Centruroides, son peligrosas para el hombre.

En el laboratorio del doctor Lourival Possani, del Departamento de Reconocimiento Molecular y Bioestructura del Instituto de Biotecnología de la UNAM, se estudia la relación entre la estructura molecular y la función de las toxinas que se encuentran en el veneno de los alacranes.

es desarrollar compuestos químicos sintéticos que pudieran funcionar como vacuna contra los efectos de la picadura de alacrán.

Esto evitaría el uso del suero antialacránico. Mientras no se obtenga la vacuna, el único medicamento recomendado es el antiveneno de tercera generación, ya disponible en el mercado (el nombre comercial es Alaramin), que es muy efectivo y no presenta los problemas del antisuero.

Así, el doctor Possani espera contribuir a los avances de la medicina preventiva en nuestro país.

Descubren dos especies nuevas de primates

Un zoólogo holandés descubrió dos especies nuevas de primates en un lugar remoto de la selva amazónica de Brasil. El hallazgo fue dado a conocer el 22 de abril de este año, en la conmemoración del Día de la Tierra.

Los primates, que son del tamaño de una ardilla, fueron encontrados por Marc Von Roosmalen, del Instituto Nacional de Investigación de la Amazonia Brasileña, a 300 kilómetros de Manaus, donde los residentes de un pequeño pueblo los tenían como mascotas. También han sido vistos tanto en el corazón de la selva, como cerca de pequeñas poblaciones humanas.

Uno de los nuevos primates es el Callithrix manicorensis o Tití Manicoré. Su pelaje es blanco en el lomo, gris en la cabeza, amarillo y naranja en el vientre y tiene una cola negra.

El otro es el Callithrix acariensis o Tití Acarí. Tiene la parte superior del cuerpo y el vientre cubierto con un pelaje blanco, la espalda gris con una franja que se extiende hasta las rodillas y una cola negra con la punta naranja. En promedio, los adultos de ambas especies miden 22 centímetros, con una cola de 38 centímetros y pesan 350 gramos. Los primates se nombraron por los sitios donde han sido vistos de forma silvestre, cercanos a los ríos Manicoré y Acari, ambos tributarios del Amazonas.

Estos hallazgos nos recuerdan cuánto tenemos que aprender todavía sobre la diversidad de la vida en la Tierra, tomando en cuenta que aún dentro de los primates, que es un grupo de animales muy estudiado, pueden existir especies desconocidas para la ciencia. Incluyendo estos monos Tití, desde 1990 se han descubierto en Brasil 10 especies nuevas, sumando un total de 79, lo que equivale al 25% de las especies conocidas. Esto convierte a Brasil en el país con la mayor diversidad de primates en la Tierra.

El descubrimiento fue reportado por Conservación Internacional, una organización no lucrativa que trabaja en 32 países de cuatro continentes, que busca proteger las áreas biológicas más ricas del planeta y ayuda a la gente que ahí vive a encontrar formas de mejorar su calidad de vida sin degradar el ambiente. Las descripciones científicas formales de estos nuevos primates serán publicadas en la revista científica Neotropical Primates en las próximas semanas.

 

Martha Duhne

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